¿Cómo podría llegar a ser gratuito un libro de texto?

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Año tras año, cuando empieza el año escolar, es frecuente que los padres protesten, con razón, por el precio de los libros de texto de sus hijos. Sobre todo porque cada año sufren pequeñas variaciones en el contenido que imposibilita que puedan reciclarse para hermanos u otros alumnos.

En el ámbito universitario, un estudiante aún puede gastar más dinero en manuales, a no ser que acuda a menudo a la biblioteca o compre manuales de segunda mano.

En un mundo donde la enciclopedia más completa del mundo (contiene menos errores que la Enciclopedia Británica) es completamente gratuita, Wikipedia, uno se pregunta con buen juicio: ¿nos están tomando el pelo?

Afortunadamente, tal y como ya os adelanté en Libros gratis, ¿por qué no?, este abusivo modelo de negocio parece estar llegando a su fin. Gracias, sobre todo, a iniciativas como FWK.

Flat World Knowledge (FWK) es una editorial que está produciendo “libros de texto abiertos”, libros gratuitos que pueden ser editados, actualizados y modificados como material de cursos a medida. La reacción visceral de cualquier editor o autor que esté leyendo estas líneas será algo así como “¿y cómo vamos a obtener beneficios?

Una de las claves reside en un concepto muy simple: se obtienen beneficios porque se venden muchos más libros de texto. El libro base digital es completamente gratuito, en efecto, pero el contenido puede ser disgregado o versionado en unidades más pequeñas con distintas opciones de compra. Algo similar a lo que ya ocurre en muchas aplicaciones para móvil: gratis pero con opciones de pago para versiones mejoradas. El llamado Freemium.

Estas son las tarifas de FWK para un manual universitario de biología que, tradicionalmente, costaría 160 dólares:

  • Libro digital online: gratis.
  • Libro impreso (en blanco y negro): 29,95 dólares.
  • Libro impreso (a color): 59,95 dólares (Las tiradas por encargo pueden abaratar los costes).
  • PDF imprimible completo: 19,95
  • PDF imprimible, un capítulo: 1,99
  • Audiolibro (mp3): 29,95
  • Capítulo en audio (mp3): 2,99
  • Resúmenes en audio: 0,99
  • Libro electrónico completo: 19,95
  • Libro electrónico, un capítulo: 1,99
  • Fichas, texto completo: 19,95
  • Fichas, un capítulo: 0,99.

Otro factor esencial para rentabilizar una editorial como ésta es que se atraen a más autores porque se ofrecen más derechos de autor y mayores ganancias a la larga, tal y como explica Chris Anderson en su libro Gratis:

Debido a los márgenes de las librerías, un editor tradicional obtiene $105 por cada ejemplar de $160. El autor obtiene un 15 %. En una clase de 100 estudiantes, 75 comprarán el texto de $160. A cada semestre que pase, debido a la disponibilidad de ejemplares usados, las ventas pueden caer un 50 % (ni los editores ni los autores obtienen beneficios de las ventas de libros usados). En el cuarto trimestre, tal vez 5 estudiantes comprarán al precio inicial. Hasta que aparezca la siguiente edición, los ingresos de editores y autores no cesan de disminuir. En el modelo FWK, el punto de partida es tanto más barato (o incluso gratis) cuanto que el mercado de libros usados es pequeño. En un test realizado en 2008 en 20 escuelas universitarias, casi la mitad de los estudiantes compraron alguna forma de contenido de FWK. Aunque el gasto promedio fue sólo de unos $30, FWK puede generar los mismos ingresos (con menos gastos generales y gastos operativos más bajo) al cabo de 6 años. Con un porcentaje del 20 % por derechos de autor en todos los formatos vendidos, un autor empieza a ganar más por derechos al cabo de 2 años.

Podéis leer otra alternativa al modelo negocio tradicional aplicado al campo de las tiendas de productos variados en ¿Existen tiendas donde todo lo que se vende es completamente gratis?

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